№ 85 от 17 мая 2011 г.

Командир «поющей эскадрильи»

Наш читатель из Харькова Кононов (инициалы не указаны) прислал интересное письмо. В нем он вспоминает о всеми любимом фильме “В бой идут одни “старики”, но главное — о том, кто явился прототипом командира “поющей эскадрильи” капитана Титаренко, мастерски сыгранного Леонидом Быковым.

ОКАЗЫВАЕТСЯ, прообразом Титаренко был летчик-истребитель Виталий Иванович Попков, дважды Герой Советского Союза. На фюзеляже его самолета, кроме звезд (по количеству сбитых самолетов — 47), была надпись “Поющие ребята”. В эскадрилье, которой он руководил, по воле случая собрались действительно талантливые ребята. В перерыве между боями они отводили душу, играя в любительском оркестре.

Когда слава “поющей эскадрильи” долетела до Москвы, до самого Леонида Утесова, известный и всеми любимый певец подарил эскадрилье два новых истребителя Ла-7, попросив написать на них “Веселые ребята”. А прозвище “маэстро” Виталий Иванович получил в боях за Украину. Вот как это было. Перед самым освобождением Днепропетровска восемь самолетов его группы поднялись в небо над Днепром, встретив там около 40 немецких истребителей. Попков и его пилоты сбили
12 вражеских самолетов, остальные “сбежали” сами. На радостях, сделав круг победы над рекой, командир эскадрильи в открытом эфире запел: “Ой Днипро, Днипро, ты широк, могуч...” И вдруг по связи с земли услышал девичий голосок: “Спасибо вам большое, маэстро!” С тех пор его так все и называли.

На фронт, где сражались летчики эскадрильи Попкова, немецкое командование перебросило асов люфтваффе во главе с Германом Графом, на счету которого было 212 сбитых самолетов. На фюзеляже его самолета красовались надписи “Король Севера”, “Король Юга”. За короткое время было сбито 10 молодых летчиков из “поющей эскадрильи”. И тогда командир приказал: “В бой идут одни “старики”.

Однажды Попкову довелось провести поединок с самим Германом Графом. Немецкий “мессер” поджег наш истребитель, но и сам вышел из боя. Нашему летчику пришлось выпрыгнуть из горящего самолета с парашютом. Местные жители дали раненому лошадь, на которой он и прибыл на свой аэродром. Этот эпизод талантливо воспроизвел в своем фильме Леонид Быков.

Интересно и то, что Виталий Попков был прототипом и другой роли — Кузнечика. Как и киногерой, он накануне своего первого серьезного боя был отстранен от полетов за лихачество в воздухе и отправлен в наряд на кухню. В это время к аэродрому прорвался вражеский самолет. Виталий в чем был запрыгнул в командирскую машину. Взлет, атака, падающий немецкий самолет. Так “желторотик” Попков открыл свой первый боевой счет.

Всего на его счету 648 боевых вылетов, 117 воздушных боев, в которых 47 самолетов противника сбил лично и 13 — в группе. Из 14 летчиков его эскадрильи 5-го гвардейского истребительного авиаполка 11 стали Героями Советского Союза.

Есть еще один факт из биографии Виталия Ивановича: в 1942 году он сопровождал маршала Жукова в осажденный блокадой Ленинград. Собранные по его призыву со всего полка тушенка, сухое молоко, шоколад, многие другие продукты были загружены в самолет. Все это Попков привез в детский дом № 3 голодающим детям. Когда возвращались назад, в двух транспортных самолетах, загрузкой которых он руководил, среди раненых он разместил 30 самых изможденных воспитанников того же детдома. Эти дети, когда выросли, нашли Виталия Попкова, чтобы поблагодарить: фактически он спас им жизнь.

....В послевоенное время он продолжал летать. Полгода провел на корейской войне, был заместителем командира дивизии, которой командовал Иван Кожедуб, его хороший друг. Не раз сам поднимался в воздух и вступал в бой с американскими летчиками. И, как прежде, одерживал в этих боях победы...

Мало кто знает, что в Пентагоне есть доска, на которой выбиты имена наиболее известных военных пилотов современности. Фамилия Попкова значится там под № 25.

До 66-летия Победы Виталий Иванович не дожил. В феврале 2010 года его не стало. Похоронен на Новодевичьем кладбище в Москве.

Такими были и остаются в нашей памяти герои Великой Отечественной...